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Lombriz solitaria

¿Alguna vez escuchaste decir: "esta tan flaco que debe tener la lombriz solitaria"? La lombriz solitaria pareciera ser una broma para algunas personas, pero lo cierto es que puede ser un gran problema en algunas partes del mundo. De hecho, un gusano que puede crecer más de 82 pies (25 metros) de largo, vivir en los intestinos y comer la comida que digieres, probablemente parezca más una película de terror que una comedia.

Aquí te contamos lo que debes saber sobre las lombrices solitarias y cómo evitar tener una.

¿Qué es una lombriz solitaria?

Las lombrices solitarias son gusanos planos que viven en el tubo digestivo de las personas. Pueden crecer hasta alcanzar 82 pies (25 metros) y vivir hasta 30 años.

La lombriz solitaria es un parásito. Tal vez recuerdes por las clases de biología que los parásitos son organismos que viven dentro o sobre otros organismos (llamados "huéspedes" o "portadores"). Los parásitos toman los nutrientes de sus huéspedes y, a veces, los privan de su propia nutrición.

La lombriz solitaria ingresa al cuerpo de una persona cuando ésta come o bebe algo que está infectado por uno de estos gusanos o por sus huevos. Una vez dentro del cuerpo, la cabeza de la lombriz solitaria se adhiere a la pared interna de los intestinos. La lombriz solitaria se alimenta de la comida que el huésped está digiriendo. Utiliza estos nutrientes para crecer.

Las lombrices solitarias están formadas por segmentos y se alargan añadiendo nuevos segmentos a su cuerpo. Cada segmento se puede reproducir fabricando miles de huevos. Como la lombriz solitaria puede tener más de tres mil segmentos, es muy fácil que se extienda.

Los segmentos nuevos crecen en la cabeza de la lombriz y empujan a los segmentos más viejos hacia el final del cuerpo, por donde se van desprendiendo. Estos segmentos, junto con los huevos que contienen, salen del sistema digestivo del huésped a través del excremento. Si el excremento infectado no se elimina siguiendo buenas medidas higiénicas (en un retrete provisto de cisterna), puede acabar en el suelo o en el agua.

Los segmentos de la lombriz solitaria pueden seguir vivos durante meses en el medio ambiente, esperando la llegada de un nuevo huésped (o portador). Los animales, como las vacas o los cerdos, que pastan u olfatean la tierra, pueden entrar en contacto con segmentos de lombrices solitarias o con sus huevos. Y, cuando la lombriz solitaria llega a los intestinos del animal, se reinicia el ciclo.

Si todo esto suena un poco escalofriante (sin decir asqueroso), hay buenas noticias: La mayoría de las infecciones por lombriz solitaria son fáciles de tratar.

¿Cómo infecta a las personas la lombriz solitaria?

Como si las lombrices solitarias no fueran no lo suficientemente desagradables, las formas en que las personas las contraen son todavía más asquerosas.

  • La lombriz solitaria puede entrar en el cuerpo de una persona cuando esta ingiere un alimento o bebe agua que están contaminados por excrementos infectados. Este es uno de los motivos por el que las infecciones por lombriz solitaria son poco frecuentes en lugares donde se siguen buenas medidas higiénicas. Los inodoros o retretes provistos de cisterna, las cloacas y las plantas de tratamiento del agua ayudan a impedir que la materia fecal contamine el agua y los alimentos.
  • Las personas infectadas pueden contagiar a otras con los huevos de la lombriz solitaria si no se lavan las manos después de ir al baño. Los huevos de la lombriz solitaria presentes en el excremento pueden pasar fácilmente a los alimentos o a las superficies, como los picaportes de las puertas.
  • La gente puede contraer la lombriz solitaria al comer carne o pescado que no haya sido bien cocinado como para matar sus huevos.

¿Cuáles son los signos de una lombriz solitaria?

La mayoría de las personas que tienen una lombriz solitaria no sienten nada. Se puede tardar meses o años en detectar algún signo de la lombriz solitaria. Estos pueden incluir:

  • leves náuseas
  • diarrea
  • dolor abdominal
  • pérdida del apetito
  • pérdida de peso

A veces, una persona puede sentir una parte del gusano saliendo a través del ano, o verlo en su excremento.

Hay varios tipos distintos de lombriz solitaria. Uno de ellos (la “lombriz solitaria del pescado”) puede causar anemia porque absorbe la vitamina B12, que ayuda a producir glóbulos rojos. Esto puede llevar a que uno se sienta cansado, con falta de aire, o que note otros signos de anemia. En casos graves de falta de vitamina B12, una persona puede tener entumecimientos u otros problemas con el sistema nervioso. En general, al eliminar la lombriz solitaria, los valores de vitamina B12 vuelven a su nivel normal.

Los huevos de otro tipo de lombriz solitaria (la “lombriz solitaria del cerdo”) pueden eclosionar y convertirse en larvas en el intestino. Estas larvas atraviesan las paredes intestinales y entran en el torrente sanguíneo. Desde allí, se pueden trasladar a distintos órganos del cuerpo (como los músculos, los ojos o el cerebro), donde formarán quistes. Esta enfermedad se denomina cisticercosis. Es muy poco frecuente en los Estados Unidos, pero habitual en los países en vías de desarrollo.

Una persona con cisticercosis podría desarrollar bultos debajo de la piel. Si la cisticercosis se encuentra en el cerebro, la persona podría tener convulsiones. Si los quistes son en los ojos pueden causar problemas en la vista; mientras que los quistes en el corazón pueden causar fallas en los latidos de corazón. Y los quistes que se forman en la columna, podrían causar problemas para caminar.

No es posible contraer cisticercosis por comer cerdo. Comer cerdo contaminado puede hacer que una persona tenga una lombriz solitaria en los intestinos, pero esto no derivará en una cisticercosis. Para desarrollar una cisticercosis, las personas deben tragar los huevos de la lombriz solitaria del cerdo y estos huevos no están presentes en la carne de cerdo. Se encuentran en el excremento y alrededor del ano de los cerdos.

La cisticercosis aparece cuando alguien ingiere un alimento que ha sido contaminado por las heces. Puede ser cualquier tipo de alimento; lo único que debe ocurrir es que ese alimento haya entrado en contacto con el excremento infectado. Es decir, por ejemplo, si una persona que tiene la lombriz solitaria prepara una comida y no se lava las manos después de ir al baño, los excrementos de esa persona pueden terminar en la comida.

¿Cuándo debería llamar al médico?

Avísales a tus padres o llama a un médico si ves gusanos en tu excremento o si tienes dolor abdominal u otros síntomas que podrían indicar la presencia de la lombriz solitaria. También deberías llamar al médico si observas síntomas de infección después de viajar a un lugar del extranjero donde haya escasas medidas higiénicas.

Las personas con protuberancias o bultos debajo de la piel que causan fiebre, dolor de cabeza o cualquier síntoma de cisticercosis deben llamar al médico inmediatamente. Si alguien tiene convulsiones o problemas para moverse, caminar u hablar, es hora de hacer un viaje a la sala de emergencias.

¿Qué hacen los médicos?

Para diagnosticar una infección por lombriz solitaria, los médicos suelen analizar muestras de heces en busca de segmentos de lombriz solitaria. Es posible que los médicos pidan varias muestras porque los segmentos de la lombriz solitaria no aparecen en todas las heces.

Las infecciones por lombriz solitaria se curan fácilmente tomando un medicamento antiparasitario recetado por el médico. Por lo general, suele bastar con una sola dosis.

Las infecciones por lombriz solitaria no suelen ser graves. La mayoría de las personas no tienen complicaciones. Pero en contadas ocasiones, las lombrices solitarias de gran tamaño pueden obstruir los intestinos, el apéndice, el conducto biliar o el conducto pancreático. Esto puede provocar algunas complicaciones, como apendicitis o inflamación de la vesícula biliar. No son nada agradables, pero se pueden tratar.

La cisticercosis es una afección mucho más grave. Si el médico cree que podrías tener esta afección, te ordenará una tomografía computada (o tomografía axial computada) o una resonancia magnética del cerebro para detectar los quistes. En algunos casos, las drogas antiparasitarias pueden ayudar a reducir el tamaño de los quistes y evitar que causen problemas. Los médicos también pueden recetar medicamentos antiinflamatorios, como los corticosteroides, para tratar las cisticercosis. Si una persona tiene convulsiones, los médicos pueden recetarle una medicación para la epilepsia.

Si alguien tiene hidrocefalia como consecuencia de la cisticercosis, los médicos le colocarán una vía o tubo en la cabeza para drenar el exceso de líquido. Los cirujanos también le extirparán los quistes que pongan en peligro los ojos, el hígado, los pulmones, el corazón u otros órganos.

¿Puedo prevenir la infección por lombriz solitaria?

Siempre te puedes proteger respetando los siguientes consejos:

  • Lávate las manos correctamente y con frecuencia, con agua caliente y jabón, sobre todo después usar el baño y antes de tocar alimentos. Si alguna vez necesitas un recordatorio para lavarte cuidadosamente las manos, este puede ser uno: Los huevos de la lombriz solitaria se suelen encontrar cerca del ano. Si no te lavas después de limpiarte, podrías terminar comiendo tu refrigerio o comida con un acompañamiento de huevos de lombriz solitaria.
  • Cocina bien la carne hasta que el jugo que despida sea transparente y la parte central deje de estar roja o rosada.
  • Cocina el pecado hasta que adquiera color (en vez de seguir siendo traslúcido) y se desmenuce con facilidad al separarlo con un tenedor.
  • Congela la carne durante 24 horas antes de cocinarla para matar los huevos de lombriz solitaria que podría contener.

He aquí algunas medidas que deberías tomar si te encuentras en un lugar donde las infecciones por lombriz solitaria son frecuentes:

  • Lava y/o cocina todas las frutas, verduras y hortalizas con agua potable y segura.
  • Evita comer carne o pescado crudos o que no estén bien cocidos, frutas y verduras crudas que no puedas pelar y cualquier comida que se venda en puestos callejeros.
  • Solo bebe agua que haya hervido durante por lo menos un minuto, agua embotellada (el agua gasificada es más confiable) u otras bebidas enlatadas o embotelladas. Limpia la parte superior de las latas y las botellas antes de beber de ellas o utiliza una pajilla. Evita las fuentes de agua y los cubos de hielo.

La mayoría de las infecciones por lombriz solitaria son inofensivas. Pero siempre es bueno consultar con un médico en caso de tener algún síntoma.

Fecha de revisión: octubre de 2014