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Cuando la concentración de azúcar en sangre es demasiado alta

¿Has intentado alguna vez hacer volar un avión o un helicóptero que se conduzca por control remoto? Si giras el mando bruscamente hacia un lado, el aparato se estrellará contra el suelo. Y, si lo giras bruscamente en la dirección opuesta, el aparato se encarará cielo arriba, resultando muy difícil de controlar.

Para la gente con diabetes, controlar la concentración de azúcar en sangre (o la concentración de glucosa en sangre) viene a ser como pilotar ese avión por control remoto. Para seguir en el aire y pasártelo bien, tendrás que mantener estable la concentración de azúcar en sangre. El hecho de tener una concentración excesiva de azúcar en sangre puede hacer que te encuentres fatal, y si la tienes a menudo, puede ser muy malo para tu salud.

¿En qué consiste tener un exceso de azúcar en sangre?

La concentración de glucosa en sangre es la cantidad de glucosa que contiene la sangre. La glucosa es un azúcar que procede de los alimentos que comemos, y también se forma y se almacena dentro del cuerpo. Es la principal fuente de energía de las células de nuestro cuerpo, y se transporta a todas y a cada una de las células a través del torrente sanguíneo.

Hiperglucemia es la palabra médica que se emplea para referirse a las concentraciones de azúcar en sangre demasiado altas. La hiperglucemia ocurre cuando el cuerpo no puede fabricar insulina (diabetes tipo 1) o bien cuando no reacciona adecuadamente a la insulina (diabetes tipo 2). El cuerpo necesita insulina para que la glucosa contenida en la sangre pueda entrar en las células del cuerpo, que la utilizan como fuente de energía. En las personas que han desarrollado una diabetes, la glucosa se acumula en la sangre, provocando una hiperglucemia.

Tener demasiado azúcar en la sangre durante largos periodos de tiempo puede causar problemas de salud graves si no se trata. La hiperglucemia puede perjudicar a los vasos sanguíneos que llevan sangre a órganos vitales, lo que puede incrementar el riesgo de enfermedades de corazón, accidentes cerebrovasculares, enfermedades renales, problemas en la vista y problemas neurológicos en las personas con diabetes. Estos problemas no suelen afectar a niños ni a adolescentes con diabetes que hace pocos años que padecen esta enfermedad. De todos modos, estos problemas de salud pueden aparecer durante la etapa adulta en algunas personas con diabetes, sobre todo en las que no se han tratado o no han controlado la diabetes adecuadamente.

La concentración de azúcar en sangre se considera alta cuando está por encima de los márgenes de referencia considerados normales. El equipo médico que lleva tu diabetes te indicará cuáles son esos márgenes en tu caso concreto.

Causas de la hiperglucemia

Controlar la diabetes viene a ser como un triple malabarismo porque debes tener en cuenta las siguientes tres cosas:

  1. los medicamentos que tomas (insulina y/o pastillas o comprimidos para la diabetes)
  2. los alimentos que se comes
  3. la cantidad de ejercicio que haces 

Estas tres cosas deben estar bien equilibradas entre sí. Si alguna de ellas se descompensa, lo mismo puede ocurrir con tu concentración de azúcar en sangre.  Por lo general, un exceso de azúcar en sangre puede estar provocado por:

  • no tomarte los medicamentos para la diabetes cuando los deberías tomar o no tomar la dosis adecuada
  • no seguir correctamente tu plan de alimentación para la diabetes (como comer en exceso en una ocasión especial sin ajustar las dosis de los medicamentos para la diabetes)
  • no hacer suficiente ejercicio físico
  • tener una enfermedad, como la gripe, o estar estresado
  • tomar otros tipos de medicamentos que repercuten en los efectos de los medicamentos para la diabetes.

El hecho de tener una concentración alta de azúcar en sangre de forma aislada no suele ser motivo de alarma; es algo que le ocurre de vez en cuando a todo el mundo que tiene diabetes. Pero, si tienes muchas hipoglucemias, explícaselo a tus padres y a tu equipo médico. Tal vez sea necesario modificar las dosis de insulina o tu plan de alimentación, o tal vez tengas algún problema en el equipo de administración de los medicamentos, como una bomba de insulina que no funciona correctamente. En cualquier caso, asegúrate de pedir ayuda para normalizar tu concentración de azúcar en sangre.

Signos y síntomas

Los signos de la hiperglucemia incluyen:

  • Orinar mucho: los riñones responden a una concentración alta de glucosa en sangre excretando la glucosa sobrante a través de la orina. Las personas con hiperglucemia necesitan orinar más a menudo y en mayores cantidades.
  • Beber mucho: debido a que se está perdiendo mucho líquido a través de la orina, se suele tener mucha sed.
  • Perder peso a pesar de no haber perdido el apetito: si no hay suficiente insulina para ayudar al cuerpo a utilizar la glucosa, este tendrá que descomponer el músculo y la grasa almacenada en un intento de proporcionar un combustible a las células hambrientas.
  • Estar agotado: puesto que el cuerpo no puede utilizar adecuadamente la glucosa como fuente de energía, las personas afectadas se pueden sentir inusualmente cansadas.

Tratar la hiperglucemia

Para tratar la hiperglucemia, primero hace falta saber qué es lo que la ha provocado. El equipo médico que lleva tu diabetes te dará indicaciones específicas sobre cómo mantener tu concentración de azúcar en sangre dentro de unos márgenes saludables, pero hay algunas formas generales de tratar las principales causas de la hiperglucemia:

Motivo de la hiperglucemia: Qué hacer:

No tomar suficiente insulina u otro medicamento para la diabetes

  • Asegúrate de que tomas el tipo adecuado de insulina, la dosis correcta y en los momentos adecuados.
  • Comprobar que la insulina no ha caducado.
  • Asegúrate de que todo el equipo de administración de los medicamentos para la diabetes (bombas, medidores, etc.) funcionan correctamente.
  • Es posible que sea neceario modificarmbiar los medicamentos para la diabetes o ajustar sus dosis. Consúltalo con tu equipo médico.

No seguir correctamente tu plan de alimentación (como comer en exceso en una ocasión especial sin ajustar las dosis de los medicamentos para la diabetes) 

  • Colaborar con un dietista titulado para que introduzca cambios en tu plan de alimentación cuando sea necesario.
  • Ajustar la dosis de insulina (o de los comprimidos para la diabetes) cuando comas más o menos de lo recomendado en tu plan de alimentación (tu equipo médico te enseñará a hacer esas adaptaciones).  

No hacer suficiente ejercicio físico

  • Diseñar un plan que te permita reservar tiempo para hacer ejercicio.
  • Ajustar tu medicación siguiendo las instrucciones de tu equipo médico.

Enfermedad o estrés

  • Ponerte en contacto con tu equipo médico.
  • Seguir inyectándote insulina (es posible que sea necesario ajustar la dosis).
  • Medir frecuentemente tu concentración de azúcar en sangre

Utilizar otros medicamentos que pueden elevar la concentración de azúcar en sangre

  • Ponerte en contacto con tu equipo médico si empiezas a tomar cualquier otro medicamento.
  • Tal vez sea necesario ajustar las dosis de insulina o de los comprimidos para la diabetes mientras tomes otros medicamentos que elevan la concentración de azúcar en sangre.

No te preocupes demasiado por tener una concentración alta de azúcar en sangre de tanto en tanto. De todos modos, si tienes hiperglucemias repetidamente, deberías comentárselo a tu médico. 

¿Qué es la cetoacidosis diabética?

Cuando el cuerpo no tiene suficiente insulina, la glucosa permanece en la sangre y no puede entrar en las células para que la utilicen como fuente de energía. Esto puede ocurrir, por ejemplo, cuando una persona se salta una dosis de insulina o cuando sus necesidades de insulina aumentan súbitamente (como cuando está enferma por una gripe) y no se han reajustado las dosis como convendría.

Cuando el cuerpo no puede utilizar la glucosa como combustible, empieza a utilizar la grasa. Cuando ocurre esto, se liberan a la sangre unas sustancias químicas llamadas cuerpos cetónicos. Algunos de estos cuerpos cetónicos, al igual que la glucosa de más, se eliminan a través de la orina.

Una concentración elevada de cuerpos cetónicos en sangre puede ser problemática porque hace que la sangre se vuelva ácida. Una cantidad excesiva de ácido en la sangre altera el equilibrio químico del organismo y provoca los síntomas que se relacionan a continuación. En las personas con diabetes, este problema recibe el nombre de cetoacidosis diabética, abreviada como CAD. La CAD es un trastorno muy grave que, si no se trata, puede conducir al coma o incluso a la muerte. De todos modos, lo bueno es que se puede prevenir y tratar, de modo que muy pocos adolescentes mueren por este motivo.

La CAD se da más a menudo en personas que tienen una diabetes tipo 1, pero a veces se puede dar en personas con una diabetes tipo 2.

Signos y síntomas de la cetoacidosis diabética

Los síntomas de la CAD no se suelen presentar todos a la vez; por lo general, van apareciendo lentamente en el transcurso de varias horas. Las personas con CAD pueden:

  • encontrarse agotadas
  • tener mucha sed u orinar mucho más que de costumbre
  • tener la boca seca o presentar signos de deshidratación.

Los síntomas que acabamos de mencionar están provocados por el hecho de tener una concentración excesiva de azúcar en sangre, algo que suele ocurrir antes de que una persona desarrolle una CAD. Si la persona no recibe tratamiento, pueden aparecer los siguientes síntomas de CAD:

  • dolor abdominal
  • náuseas y/o vómitos
  • aliento de olor afrutado
  • respiración rápida y profunda
  • confusión
  • pérdida de la conciencia ("coma diabético").

Comprobar si se tienes CAD

¿Cómo puedes saber si tienes CAD? Puesto que los síntomas de la CAD se parecen a los de la gripe, es importante que compruebes las concentraciones de azúcar en sangre y de cuerpos cetónicos en orina (o en sangre) cuando te encuentres mal o cuando creas que podrías tener síntomas de CAD.

Puesto que los cuerpos cetónicos aparecen en la orina (así como en la sangre), la concentración de cuerpos cetónicos se puede medir en casa analizando una muestra de orina. Si la prueba de orina da negativo, suele significar que los síntomas no se deben a una CAD. Sigue tu plan de control de la diabetes sobre cuándo debes comprobar tu concentración de cuerpos cetónicos en orina y qué deberías hacer si obtuvieras un resultado positivo. En algunos casos de diabetes, el equipo médico pide al paciente que utilice también unas tiras reactivas especiales para saber si tienes cuerpos cetónicos en la sangre.

Tratar la cetoacidosis diabética

La CAD es muy grave, pero se puede tratar si la persona afectada va al médico o al hospital de inmediato. Para encontrarse mejor, una persona con CAD necesita recibir insulina y líquidos por vía intravenosa (VI), es decir, a través de un tubito que se introduce en una vena del cuerpo. Informa a tus padres o a alguien de tu equipo médico si presentas cualquiera de los síntomas de cetoacidosis o si te encuentras mal y no sabes qué hacer para controlar la diabetes.

Lleva siempre una pulserita o collar de identificación médica donde ponga que eres diabético. Así, si no te encuentras bien, quienquiera que te ayude sabrá que debe pedir ayuda médica. Esta identificación médica también puede contener el teléfono de tu médico o el de uno de tus padres.

Evitar la hiperglucemia y prevenir la cetoacidosis diabética

Por bien que se cuiden, las personas con diabetes a veces tendrán alta la concentración de azúcar en sangre. Pero la mejor forma de evitar problemas consiste en mantener una concentración de azúcar en sangre lo más cerca posible del valor deseado, lo que implica seguir al pie de la letra tu plan de control de la diabetes. Midiendo tu concentración de azúcar en sangre varias veces al día, podrás saber cuándo está demasiado alta. Entonces te la podrás tratar y evitar la CAD.

La hiperglucemia no siempre provoca síntomas, y una persona diabética que no comprueba su concentración de azúcar en sangre a menudo puede estar teniendo concentraciones lo bastante altas como para dañar a su cuerpo incluso sin darse cuenta. Los médicos pueden utilizar la prueba de la hemoglobina glicosilada (abreviada como HbA1c) para saber si una persona ha estado teniendo concentraciones demasiado altas de azúcar en sangre durante un tiempo, incluso aunque no haya tenido síntomas claros de hiperglucemia.

Aquí tienes algunos consejos adicionales para ayudarte a evitar las concentraciones altas de azúcar en sangre y a prevenir la cetoacidosis diabética:

  • Intenta hacer las comidas principales y los tentempiés a las horas adecuadas y no te saltes ninguno.
  • Toma la cantidad adecuada de insulina.
  • Mide tu concentración de azúcar en sangre a menudo, y tu concentración de cuerpos cetónicos cuando lo recomiende tu plan de control de la diabetes.
  • Sigue al pie de la letra tu plan de control de la diabetes.
Revisado por: Steven Dowshen, MD
Fecha de revisión: septiembre de 2016

Nota: Toda la información incluida en TeensHealth® es únicamente para uso educativo. Para obtener consejos médicos, diagnósticos y tratamientos específicos, consulte con su médico.

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