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Información sobre la gripe

Te duele la cabeza, al igual que cada uno de los músculos de tu cuerpo. Tienes frío en un momento y calor al momento siguiente. Te pica y te duele la garganta y estás empezando a toser. ¿Tal vez te ha atacado la gripe?

La temporada de la gripe va de octubre a mayo

Si contraes la gripe, habrá mucha gente como tú. Cada año, de octubre a mayo, millones de personas de todo EE.UU. enferman de gripe. Los niños son los que se enferman con más frecuencia. Pero cualquiera persona de cualquier grupo de edad puede contraer la gripe, incluyendo también a los adolescentes. 

¿Qué es la gripe?

La "gripe" es el nombre común del término médico "influenza". Es un virus que infecta el sistema respiratorio.

Generalmente, cuando estás enfermo a causa de un virus, tu cuerpo construye un sistema de defensa fabricado anticuerpos contra él. Esto significa que no te volverás a infectar con esa cepa de virus en particular otra vez. Lamentablemente, los virus de la gripe mutan (cambian) cada año.  Por lo tanto, no estás protegido de contraer la gripe para siempre. 

Algunos años, el cambio que se produce en los virus de la gripe es muy pequeño. Por lo tanto, si contrajeras la gripe, se trataría de una gripe leve. Los anticuerpos que fabricaste al contraer la gripe anterior te darían una protección parcial. Pero aproximadamente una vez cada 10 años, los virus de la gripe sufren unos  cambios tan grandes que mucha gente enferma de gravedad. Estos brotes de la enfermedad a gran escala se llaman epidemias. Y si se extienden por todo el mundo, se llaman pandemias. El brote de la gripe H1N1 (o "gripe porcina") de 2009-2010 se consideró una pandemia.

¿Cómo se contagia la gripe?

El virus de la gripe se contagia a través del aire cuando una persona con el virus estornuda, tose o habla. El virus de la gripe también se puede contagiar a través de objetos que toca una persona con el virus o sobre los que tose o estornuda. Cuando una persona sana toca esos objetos contaminados y luego se lleva las manos a la boca o la nariz, el virus puede entrar en su organismo. 

La gente portadora del virus lo puede contagiar 1 día antes de presentar síntomas de la enfermedad hasta aproximadamente 5 a 7 días después de la aparición de los primeros síntomas. Por lo tanto, es posible contagiar la gripe a otra persona antes de que uno sepa que está enfermo. 

Las epidemias de la gripe suelen empezar en las escuelas y alcanzan rápidamente al resto de la comunidad a medida que los estudiantes contagian el virus a los miembros de sus familias y a la gente que los rodea.

¿Cómo sé si tengo la gripe?

Los síntomas de la gripe aparecen entre 1 y 4 días después de que la persona se haya expuesto al virus. Los principales síntomas de la gripe son:

  • dolor de cabeza
  • dolor de garganta
  • fiebre
  • escalofríos
  • dolores musculares
  • congestión nasal  (nariz tapada)
  • tos seca

Algunas personas con la gripe pueden tener fiebre alta como, por ejemplo, 104 °F (40 °C). La gente con gripe suele tener dolor corporal general y sentirse sumamente cansada. Y es posible que pierda el apetito.

La fiebre y el dolor suelen desaparecen al cabo de pocos días, pero el dolor de garganta, la tos, la congestión nasal y el cansancio suelen continuar durante una semana o más. Además, a veces la gripe puede causar vómitos, dolor abdominal y diarrea. 

Si solo tienes vómitos y diarrea sin los demás síntomas de la gripe, lo más probable es que tengas una gastroenteritis. Aunque hay algunos tipos de gastroenteritis que se conocen como "gripe estomacal" o "gripe intestinal", no son lo mismo que la gripe. Algunas infecciones gastrointestinales están provocadas por virus distintos al de la gripe o por bacterias. 

Aunque es posible que te encuentres fatal cuando tengas la gripe, es muy poco probable que sea grave. Es muy raro que un adolescente sano tenga complicaciones como consecuencia de una gripe. La gente mayor (de más de 65 años), los niños pequeños (menores de 5 años) y la gente con afecciones médicas crónicas tienen más probabilidades de enfermar gravemente a causa de una gripe.

¿Qué debes hacer si te ataca la gripe?

Si contraes la gripe, la mejor forma de cuidarte es descansar en cama y beber muchos líquidos, como agua u otras bebidas que no contengan cafeína. Quédate en tu casa y no vayas a tu centro de estudios hasta que te encuentres mejor y tu temperatura vuelva a la normalidad.

La mayoría de las personas que contraen la gripe se recuperan solas después de que el virus siga su curso. Pero llama al médico si tienes la gripe y te ocurre cualquiera de las siguientes cosas:

  • empeoras en vez de mejorar 
  • tienes problemas para respirar o desarrollas otras complicaciones, como una infección de senos nasales
  • tienes una afección médica (por ejemplo, diabetes, problemas cardíacos, asma, u otros problemas pulmonares)

La mayoría de los adolescentes pueden tomar paracetamol o ibuprofeno para ayudar a bajar la fiebre y aliviar el dolor. Pero no tomes aspirina ni cualquier otro producto que contenga aspirina. Si los niños y los adolescentes toman aspirina mientras tienen la gripe, corren el riesgo de desarrollar el síndrome de Reye. Aunque se trata de un síndrome muy poco frecuente, puede ser muy grave. 

Los antibióticos no van bien contra los virus, por lo que no ayudan a la gente con gripe a encontrarse mejor. A veces los médicos recetan un medicamento antiviral para reducir el tiempo de duración de la gripe. Este medicamento solo es eficaz contra algunos virus gripales y se debe tomar durante las primeras 48 horas tras la aparición de los primeros síntomas gripales. Los médicos suelen utilizar este medicamento en los niños más pequeños, en la gente mayor o en quienes corren un mayor riesgo de complicaciones, como los pacientes con asma.

¿Vacuna al rescate?

Entonces, ¿cómo puedes evitar contagiarte de la gripe durante un brote de esta enfermedad? Lávate las manos a conciencia y con frecuencia. Evita compartir vasos, utensilios o toallas con los demás. Si contraes la gripe, utiliza pañuelos de papel desechables cuando estornudes o tosas para no contagiar a otras personas.

A partir de los 6 meses de edad, todo el mundo debe recibir la vacuna antigripal. Lo más probable es que tu médico te recomiende que te la pongas.

La vacuna antigripal está disponible en forma de inyección. La inyección contiene virus muertos de la gripe que harán que tu cuerpo fabrique anticuerpos para combatir la infección en el caso de que entraras en contacto con el virus de la gripe vivo. Si tienes alergia al huevo, ponte la vacuna antigripal en la consulta de un médico, no en un supermercado, una farmacia u otro lugar. 

Había una versión de la vacuna antigripal en forma de espray nasal, pero los Centros para el Control y la Prevención de las Enfermedades (CDC, por sus siglas en inglés) la han dejado de recomendar. El espay nasal no sirvió para prevenir la gripe entre los años 2013 y 2016. Por eso, los médicos ya no recomiendan su uso.

La mayoría de la gente no tiene ninguna reacción ante la vacuna antigripal, aunque pocas personas notan un poco de fiebre, dolor muscular y cansancio. 

La vacuna antigripal se suele administrar unas semanas antes de que empiece la temporada de la gripe, para que el cuerpo pueda desarrollar anticuerpos con tiempo de antelación. Pero también puedes ponerte la vacuna antigripal después de que empiece la temporada de la gripe.

Si no te pones la vacuna antigripal este año, cuídate y llama a tu médico con cualquier pregunta o duda que puedas tener. Cuando te encuentres mal, te puede ayudar el hecho de recordar que la gripe suele durar una semana o menos y que volverás a retomar tus actividades normales en poco tiempo.

Fecha de revisión: junio de 2016

Nota: Toda la información incluida en TeensHealth® es únicamente para uso educativo. Para obtener consejos médicos, diagnósticos y tratamientos específicos, consulte con su médico.

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