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Ébola

¿Qué es el Ébola?

El Ébola es un virus peligroso que puede enfermar mucho a la gente y hasta provocar la muerte. El virus está causando muchos problemas en África occidental, donde existe un brote de Ébola que se está extendiendo rápidamente. Los expertos en medicina del mundo están tomando medidas para parar el Ébola y tratar a las personas enfermas.

El Ébola es también denominado fiebre hemorrágica del Ébola dado que puede hacer que el cuerpo genere una hemorragia (sangrado). El Ébola es muy contagioso. Por lo general pone en peligro la vida. Hace que el sistema inmunológico del cuerpo pase a un estado hiperactivo, lo cual conlleva a un sangrado grave, insuficiencia de órganos y la muerte.

Cuando se hace un buen diagnóstico del Ébola y se aísla y atiende a los pacientes, el riesgo de pasar la enfermedad a otros es bajo.

¿Qué sucede cuando alguien tiene Ébola?

El Ébola, por lo general, comienza con síntomas como fiebre y dolor de cabeza. Estos síntomas son similares a los de la gripe. Pero puede empeorar y conllevar a un sangrado peligroso y dificultades para respirar graves.

Es muy importante que las personas infectadas reciban tratamiento inmediatamente. Las personas que sufren de Ébola son tratadas de una manera especial para que la enfermedad no se extienda a los médicos, las enfermeras u otras personas de la familia o de la comunidad en las que viven.

¿Cómo se contrae?

Los médicos no están seguros sobre cómo la primera persona contrae el Ébola al iniciarse un brote, pero se cree que es posible que el virus se contraiga al tocar o comer animales infectados. Se cree que los animales tropicales de África que tienen el virus son los simios, gorilas, chimpancés, monos, murciélagos que se alimentan de frutas, antílopes y el puerco espín.

El Ébola se disemina a través del contacto directo con líquidos corporales. Las personas pueden contagiarse del virus al manipular o tocar gotas de sangre, orina (pis), saliva u otros líquidos corporales de una persona infectada con la enfermedad. También se pueden contagiar al tocar objetos que se han contaminado con la sangre o los líquidos infectados.

Por eso, el Ébola puede diseminarse muy rápido dentro de las familias. También se puede extender rápidamente en los centros de tratamiento si las personas que cuidan de los enfermos no utilizan equipo de protección personal, como guantes y máscaras.

El Ébola no se transmite mediante el agua o los alimentos, como lo hacen otros virus. Tampoco se traslada por el aire como un resfrío o una gripe.

¿Qué tan contagioso es?

Una persona con Ébola es contagiosa después de comenzar a sentir los síntomas del virus que produce la enfermedad. En las zonas que existe un brote de Ébola, toda persona que no se sienta bien debe buscar atención médica inmediatamente y evitar el contacto con otras personas.

Una vez que la persona con Ébola comienza a sentirse enferma, es contagiosa mientras el virus permanezca en la sangre y en los líquidos corporales. El virus puede permanecer en el cuerpo durante varias semanas después de comenzar a sentirse mejor; lo cual significa que todavía puede pasar el virus a otra persona. Por eso es tan importante que la gente infectada con el virus se mantenga bajo cuidado médico y alejada de otras personas.

¿Cómo se da cuenta una persona de que padece Ébola?

Los primeros síntomas del Ébola pueden aparecen entre 2 y 21 días después de haber estado expuesto al virus. La mayoría de las personas comienzan a tener síntomas unos 8-10 días después de haber estado expuestos al virus.

Las primeras señales del Ébola son las siguientes:

  • fiebre
  • dolor de cabeza
  • dolores musculares y de las articulaciones
  • debilidad y cansancio
  • dolor de garganta
  • escalofríos

A medida que la enfermedad empeora, es posible que las personas tengan los siguientes síntomas:

  • hemorragia interna o externa
  • se sientan enfermas y vomiten
  • diarrea
  • sarpullido
  • dolor en el pecho o el estómago
  • problemas para respirar o tragar

En las últimas etapas de la enfermedad, el Ébola puede producir hemorragias graves, coma, insuficiencia de órganos y muerte.

¿Qué hacen los médicos?

Para evitar la propagación del Ébola, es muy importante identificar inmediatamente quién la posee.

Identificar una enfermedad como el Ébola puede ser un desafío dado que los primeros síntomas de la enfermedad son similares a los de otras enfermedades que son menos peligrosas. Por lo tanto, cuando una persona se enferma después de haber estado en un lugar donde existe Ébola, debe aislarse inmediatamente para evitar el contacto con otras personas. Los profesionales a cargo de la atención médica deben usar un equipo de protección personal antes de examinar al paciente.

Los médicos también pueden llevar a cabo pruebas de función hepática o análisis de sangre. Los análisis de sangre de Ébola deben enviarse a laboratorios especiales para ser analizados, de manera que los resultados pueden tomar más tiempo.

La mayoría de las personas con Ébola necesitan cuidados intensivos en una unidad aislada en un hospital o centro médico bien equipado. Los equipos médicos de un hospital ofrecen los siguientes tratamientos para la gente con Ébola:

  • le dan mucho líquido para mantener al paciente bien hidratado
  • mantienen el nivel de oxígeno y presión sanguínea estables
  • les hacen transfusiones para recuperar la sangre perdida
  • tratan los problemas (como convulsiones u otras infecciones) a medida que ocurren

Existes ciertos tratamientos experimentales para tratar el Ébola que se han probado en animales, pero no han sido aprobados oficialmente para el uso en seres humanos.

¿Cómo puede protegerse la gente?

No existe una vacuna para prevenir el Ébola, si bien los investigadores científicos han estado trabajando en el desarrollo de una. Es muy difícil prevenir esta enfermedad, ya que los médicos no están completamente seguros de cómo la gente la adquiere al comienzo de un brote.

La mejor manera de protegerse contra la infección del Ébola es evitar los lugares donde existen brotes. Aquellas personas que viajan a África, en particular a África occidental, deben obtener información del sitio web sobre el Ébola del CDC, para saber dónde está presente el Ébola y evitar estas regiones. Este sitio cuenta con información detallada sobre dónde hay brotes de Ébola, con el fin de ayudar a los viajeros a evitar estas regiones.

Si te encuentras en una zona en la que existe Ébola, debes hacer lo siguiente:

  • evitar el contacto con personas enfermas
  • evitar el contacto con toda persona que haya tenido Ébola en los últimos 2 meses
  • lavarte las manos con frecuencia
  • no tocar o comer animales salvajes

El Ébola es la enfermedad más peligrosa conocida en la historia de la humanidad. Pero los médicos aprenden más de la enfermedad cada día que pasa. Con el tiempo, y gracias a los estudios de investigación y a las vacunas, el Ébola dejará de ser un peligro. Pero hasta que llegue ese momento, la mejor manera de evitar la diseminación de la enfermedad es tratar a la gente inmediatamente y aislarla en áreas de atención alejadas del resto de la gente.

Fecha de revisión: octubre de 2014

Nota: Toda la información incluida en TeensHealth® es únicamente para uso educativo. Para obtener consejos médicos, diagnósticos y tratamientos específicos, consulte con su médico.

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