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¿Qué es la epigenética?

He leído poco sobre la "epigenética" y cómo los genes de los bisabuelos pueden afectar a sus descendientes. Pero parece complicado; ¿podrían explicarme los puntos básicos?

- Leona

La herencia epigenética transgeneracional (o epigenética) no es exactamente una frase fácil de pronunciar. Aún así, cada vez escucharemos más y más acerca de esta idea que establece que factores ambientales (como la alimentación, el estilo de vida, el comportamiento y el estrés) pueden influir en la salud no solo de quienes están expuestos a ellos, sino también la de sus descendientes.

Los expertos en epigenética creen que las condiciones ambientales y las experiencias de vida de padres, abuelos e incluso bisabuelos pueden, de alguna manera, activar o desactivar "interruptores de encendido/apagado" en los genes de óvulos y espermatozoides, o en los genes de fetos en desarrollo y, por ello, modificar el código genético de sus hijos y descendientes. De este modo, pueden aparecer nuevos rasgos genéticas en una sola generación, la cual puede transmitirse a hijos, nietos y demás.

Por ejemplo, existe evidencia que sugiere que el tabaquismo, y comer en exceso, pueden afectar los genes, activando los que causan la obesidad y desactivando los que promueven la longevidad. Esto significa que además del daño que provoca comer en exceso o fumar, estos habitos de estilo de vida pueden predisponer a los hijos de una persona (e incluso a sus futuros descendientes) a sufrir enfermedades o muerte prematura.

En el pasado, el entendimiento de las enfermedades se centraba en la interacción entre los genes heredados (por ejemplo, en el caso de la diabetes) y en el ambiente (por ejemplo, los hábitos alimenticios y la actividad física). Sin embargo, los investigadores se han preguntado durante mucho tiempo sobre cómo los riesgos y la frecuencia de algunas afecciones parecen cambiar de una generación a otra. Después de todo, según la genética tradicional, los cambios más importantes en la estructura del genoma humano solo se producen a lo largo de varias generaciones o incluso tras miles de años. Pero, el concepto de epigenética devela información que explica cómo estos cambios pueden producirse más rápido.

Qué significa esto para las familias

Entonces, ¿es la epigenética simplemente un tema de interés que compete a los científicos o debería tener impacto en nuestra forma de vida actual? Cada vez son más las investigaciones que parecen respaldar el rol que juegan los estilos de vida de los padres y los efectos (posiblemente permanentes) que estos causan en la salud de sus hijos, nietos y demás.

Si bien quizás no sea posible revertir los cambios de los "interruptores genéticos de encendido y apagado" que se transmiten a los hijos ya nacidos, llevar una vida más saludable podría ser invaluable para la salud de los hijos futuros y de sus hijos. La epigenética no se aplica solamente a la transferencia de características potencialmente negativas o de riesgos de salud, sino también a los beneficios que implica heredar factores saludables.

Los científicos también aplican el concepto de epigenética al desarrollo de nuevos enfoques para el tratamiento de enfermedades que tienen causas genéticas. Actualmente se está produciendo fármacos que activan o desactivan genes defectuosos por mecanismo epigenético. Este tipo de "arreglo rápido" genético podría resultar en cáncer, la diabetes y la enfermedad de Alzheimer.

Revisado por: Steven Dowshen, MD
Fecha de revisión: enero de 2014

Nota: Toda la información incluida en KidsHealth® es únicamente para uso educativo. Para obtener consejos médicos, diagnósticos y tratamientos específicos, consulte con su médico.

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