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¿Qué es el ántrax?

(What Is Anthrax?)

Es posible que hayas oído hablar sobre el ántrax y que te hayas preguntado qué es. A algunas personas les preocupa que el germen que causa el ántrax (o carbunco) se pueda propagar y se pueda utilizar como arma biológica. Aunque se trata de una idea aterradora, el gobierno y la policía están trabajando en este campo para protegernos.

Mientras tanto, es importante que no cunda el pánico sobre esta enfermedad: las probabilidades de que tú o alguien de tu familia la pueda llegar a contraer son muy bajas. Una de las formas de tranquilizarte es aprender cosas sobre el ántrax. Cuando sepas en qué consiste y cómo lo puedes contraer, dejará de darte tanto miedo.

Aquí tienes las respuestas a algunas de las preguntas que es posible que tengas sobre el ántrax:

  • ¿En qué consiste?
    El ántrax o carbunco es una infección provocada por una bacteria (un tipo de germen) denominada Bacillus anthracis. Esta bacteria fabrica esporas, una modalidad del germen cubierta de una vaina protectora. Las esporas pueden vivir años en la tierra y ellas son las que provocan la enfermedad cuando entran en el cuerpo. A pesar de que se trata de una enfermedad frecuente en los animales de granja (como las ovejas, las vacas y las cabras), existen muy pocas probabilidades de que la contraiga una persona, generalmente al entrar en contacto con un animal o una parte de un animal afectada por el ántrax.
  • ¿Cómo lo contraen los seres humanos?
    Las personas pueden contraer el carbunco cuando se exponen a sus esporas. (Exponerse significa que un germen que puede causar la enfermedad se encuentra en el mismo lugar que tú, por ejemplo, en la misma habitación, donde puede entrar en contacto directo con tu cuerpo.) Pero he aquí lo más importante: el mero hecho que una persona se exponga a estas esporas no significa que tenga que enfermar.

    Para que una persona enferme, ha de entrar en contacto con las esporas de una de las siguientes tres formas específicas: inhalar miles de estas esporas hasta que le lleguen a sus pulmones; ingerir carne que contenga esporas (la carne que puede contagiar el ántrax procede de animales que estaban infectados con la bacteria y que no se han cocinado lo suficiente); o sostener algo que contenga esporas y que éstas se introduzcan en cortes de su piel.

    Por aterrador que parezca, incluso si alguien entra en contacto con las esporas es improbable que enferme porque, si las bacterias no entran dentro de su piel, de su tubo digestivo o de sus pulmones, no desarrollará la enfermedad.
  • ¿Es una enfermedad contagiosa?
    El ántrax no es contagioso, lo que significa que no se trasmite de una persona a otra del mismo modo que la gripe, que se propaga fácilmente en el seno de una familia y entre compañeros de clase.
  • ¿Cómo se trata?
    El ántrax se trata con antibióticos (un medicamento que mata las bacterias que lo desencadenan).
  • ¿Debería estar preocupado por el ántrax?
    El ántrax es una enfermedad muy poco frecuente. En otoño de 2001, se infectó una cantidad reducida de personas cuando alguien envío cartas por correo que contenían esporas de la enfermedad. Aunque fue un episodio aterrador, solo enfermaron muy pocas personas y la policía lleva tiempo trabajando duro para impedir que vuelva a ocurrir algo similar. Las probabilidades de que una persona desarrolle esta enfermedad por exponerse a esporas esparcidas o por entrar contacto con animales infectados son muy pero que muy bajas.

Si todavía sigues preocupado por el ántrax, recuerda que lo más probable es que ni tú, ni tus parientes ni tus amigos os expongáis a las esporas del ántrax. Si hablas con un profesor o con tus padres, es posible que te sientas mejor, tras recibir respuesta a cualquier otra pregunta que puedas tener sobre el ántrax.

Revisado por: Steven Dowshen, MD
Fecha de revisión: enero de 2013