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Cuando el nivel de azúcar en sangre es muy bajo

(When Blood Sugar Is Too Low)

Sin importar lo que estemos haciendo (inclusive si estamos durmiendo) el cerebro necesita glucosa para poder funcionar. La glucosa es un azúcar que proviene de los alimentos que comemos. Esta glucosa se forma y almacena en nuestro cuerpo. Es la principal fuente de energía para las células del cuerpo y llega a cada célula a través del torrente sanguíneo.

El nivel de glucosa en sangre es la cantidad de glucosa que una persona tiene en la sangre. Cuando el nivel de glucosa (también denominado nivel de azúcar en sangre) es muy bajo, se produce la hipoglicemia. Los niveles de azúcar en sangre muy bajos pueden causar síntomas graves que requieren atención inmediata.

Los niveles de azúcar en sangre bajos en la diabetes

Es posible que las personas con diabetes tengan un nivel de azúcar en sangre bajo a causa de las medicinas que tienen que tomar para controlar la diabetes. Es posible que necesiten una hormona denominada "insulina"o píldoras para la diabetes (o ambas) para ayudar al cuerpo a usar el azúcar que tiene en la sangre. Estas medicinas ayudan a extraer el azúcar de la sangre e introducirla en las células del cuerpo, lo cual permite reducir la cantidad de azúcar en la sangre. Pero a veces es difícil lograr un equilibrio y los niveles de azúcar en la sangre pueden ser muy bajos.

Las personas con diabetes no deben tener los niveles de azúcar en sangre ni muy elevados ni muy bajos. Para mantener el azúcar en sangre a un nivel saludable, es importante respetar los horarios y tener en consideración qué se come, cuándo se come, cuándo se hace ejercicio y en qué momento se toman las medicinas.

Entre las posibles causas de un nivel bajo de azúcar en sangre se encuentra:

  • saltear comidas y bocadillos
  • no comer lo suficiente durante las comidas o los bocadillos
  • hacer ejercicio físico por más tiempo o más intenso sin comer un suplemento
  • administrarse demasiada insulina
  • no administrarse la insulina en los momentos adecuados con respecto a las comidas, bocadillos o ejercicio

Además, hay ciertas cosas que suelen aumentar cuán rápidamente se absorbe la insulina en el torrente sanguíneo y hacer más probable la hipoglicemia. Por ejemplo, tomar un baño o una ducha caliente inmediatamente después de inyectarse insulina, aumenta el flujo sanguíneo en las venas de la piel, lo cual puede hacer que la insulina se absorba más rápidamente que lo normal.

La inyección de insulina en un músculo, en vez de la capa subcutánea, o la inyección de insulina en una parte del cuerpo que se utilizará para un deporte en particular (como inyectar la insulina en una pierna antes de un partido de fútbol) suele hacer que la insulina se absorba más rápidamente. Todas estas situaciones aumentan las posibilidades de producir hipoglicemia.

Signos y síntomas

Cada persona puede sentir los niveles de azúcar en sangre bajos de maneras diferentes. Es posible que las personas con un nivel de azúcar en sangre bajo:

  • sientan hambre o "un vacío" en el estómago
  • sientan temblores
  • sientan que los latidos del corazón son rápidos
  • estén sudorosos o tengan la piel fría y húmeda
  • estén pálidos o tengan la piel de color gris
  • tengan dolor de cabeza
  • estén de mal humor o se sientan irritables
  • se sientan mareados, débiles o a punto de desvanecerse
  • caminen de una manera inestable
  • vean nublado o doble
  • se sientan confundidos
  • tengan convulsiones
  • estén inconscientes (se desmayen)

Si tienes diabetes, trata de recordar la manera en la que tu cuerpo reacciona cuando tienes un nivel de azúcar en sangre bajo. Te ayudará la próxima vez a darte cuenta más rápidamente si estás teniendo un nivel de azúcar en sangre bajo.

Control de los niveles de azúcar en sangre bajos

Las señales de aviso de la hipoglicemia son la respuesta natural del cuerpo a los niveles bajos de azúcar en sangre. Cuando los niveles de azúcar en sangre son muy bajos, el cuerpo genera la hormona adrenalina, la cual ayuda a glucosa torrente sanguíneo rápidamente. Signos que indican que pronto se liberar adrenalina al: empalidecer, traspirar, temblar y un aumento en el ritmo cardíaco. Si la hipoglicemia no se trata, es posible que se generen síntomas más graves, como mareos, confusión, convulsiones y pérdida del conocimiento.

La única manera de saber con certeza si estás sufriendo de un nivel de azúcar en sangre bajo es midiéndola. Los niveles de azúcar en sangre se pueden analizar con un medidor de glucosa. Este medidor es un dispositivo computarizado que mide y muestra la cantidad de glucosa en una muestra de sangre. Sin embargo, si no puedes medir el nivel de azúcar en sangre rápidamente, es importante que te trates inmediatamente la hipoglicemia para evitar que los síntomas empeoren.

A veces, es posible que una persona con diabetes tenga síntomas de niveles de azúcar en sangre bajos pero en realidad el nivel no sea bajo. Esto se denomina reacción falsa. La hormona adrenalina (mencionada anteriormente) no solo se genera cuando la cantidad de azúcar es muy baja; también se produce cuando los niveles de azúcar descienden rápidamente, después de llegar a un nivel muy elevado. Si tienes una reacción falsa, es posible que en realidad tengas un nivel de azúcar en sangre normal pero que te sientas como si tuvieras un nivel muy bajo. Para asegurarte de que tienes una reacción falsa, antes de tratarte por hipoglicemia, mídete el nivel de azúcar en sangre primero.

Algunas personas con diabetes no notan los síntomas típicos de un nivel de azúcar en sangre bajo. Para estas personas es aún más importante controlar seguido los niveles de glucosa en la sangre y tomar más precauciones para evitar un nivel de azúcar bajo (lee el consejo sobre prevención a continuación). Si tienes dificultades identificando los síntomas de un nivel bajo de azúcar en sangre, comunícaselo al equipo de atención de tu diabetes.

El tratamiento para un hipoglucemia

El equipo de atención de tu diabetes te dará pautas para tratar los niveles de azúcar en sangre bajos, según los síntomas que tengas. Si puedes, trata de medir los niveles de azúcar en sangre para asegurarte de que los síntomas se deben a una hipoglicemia. Pero si te es imposible verificar el nivel de azúcar inmediatamente, no dejes de tomar las medidas necesarias para tratar los síntomas. Siempre podrás verificar los niveles de azúcar en la sangre luego de haber hecho lo necesario para regresar los valores al rango normal.

Cuando los niveles de azúcar son bajos, la meta es elevarlos lo antes posible. Para poder lograr esto, debes comer azúcar, o alimentos que contengan azúcar, lo cual te permitirá aumentar la cantidad de azúcar en sangre rápidamente. Es posible que el equipo de atención sugiera lo siguiente:

  • Que comas o bebas algo que contenga azúcar que pueda pasar rápidamente al torrente sanguíneo. Es posible que el médico te diga que tengas a mano alimentos o bebidas que contengan azúcar (como refrescos, jugo de naranja, o cobertura para tortas) o tabletas o gel de glucosa. Todos estos alimentos te ayudarán a aumentar el azúcar en la sangre; que es lo que debes lograr cuando los niveles son bajos.
  • Deja pasar unos 10 minutos para que el azúcar se absorba.
  • Vuelve a controlar el nivel de azúcar en sangre con un medidor de glucosa para ver si el nivel ha regresado a la normalidad.
  • Inyéctate glucagón (ver más abajo), si los síntomas son graves o empeoran después de comer, beber o tomar glucosa.

A veces, el nivel de azúcar en sangre es tan bajo que es posible que no estés lo suficientemente despierto para comer o beber algo para elevar el nivel de azúcar. Cuando esto sucede es posible que necesites una inyección de glucagón.

El glucagón es una hormona que ayuda a elevar los niveles de azúcar en sangre. Tus padres, tus maestros y tus entrenadores deben saber cómo administrar inyecciones de glucagón en caso de emergencia, o por lo menos saber cuándo deben llamar al 911. Tus médicos podrán recetar glucagón, el cual deberá mantenerse en un lugar de fácil acceso para las personas que cuidan de ti.

Además, siempre debes llevar contigo una pulsera, un collar u otro elemento de identificación médica que indique que eres diabético. De esta manera, cuando no te sientas bien, cualquier persona que esté contigo (aunque no te conozca) sabrá que debe pedir atención médica. Estos identificadores médicos también suelen incluir el número de teléfono del médico o de uno de tus padres.

Evitar un nivel de azúcar en sangre bajo

Al conocer las causas de los niveles bajos de azúcar en sangre, y estar preparado, puedes disminuir las posibilidades de sufrir de niveles bajos de azúcar. Sin importar cuánto esfuerzo se ponga en el cuidado personal, el diabético a veces tendrá que enfrentar un nivel de azúcar en sangre bajo.

Tenemos más consejos que te permitirán evitar niveles de azúcar en sangre bajos:

  • Trata de hacer las comidas principales y tomar los bocadillos a la hora que corresponde y no te saltees ninguna.
  • Toma la cantidad correcta de insulina.
  • Si haces ejercicio por más tiempo que lo usual o el ejercicio es más intenso, come algo más.
  • No tomes un baño o una ducha caliente inmediatamente después de administrarte insulina.
  • Sigue el plan de control de la diabetes.
  • Controla los niveles de azúcar en sangre de manera regular, de manera que puedas saber si el nivel de azúcar es muy bajo y necesitas modificar el plan de tratamiento.
  • Siempre lleva contigo algo que contenga azúcar y tómalo inmediatamente si presentas síntomas de un nivel bajo de azúcar en sangre. No esperes a que los síntomas desaparezcan solos; ¡En vez de desaparecer pueden empeorar!

El consumo de alcohol y drogas puede causar muchos problemas en los niveles de azúcar en la sangre. Por lo tanto, no consumirlos es una buena manera de evitar problemas de diabetes. Beber alcohol es especialmente peligroso, hasta mortal, para las personas que sufren de diabetes ya que le hace difícil al cuerpo mantener un nivel normal de glucosa en la sangre. Esto puede causar una rápida caída del nivel de glucosa en la sangre en las personas con diabetes. El consumo de alcohol y drogas también es peligroso dado que impide a la persona percibir los síntomas de un nivel de azúcar bajo.

Además, también debes controlar el nivel de azúcar en la sangre (y tratar la hipoglicemia, de ser necesario) antes de conducir. Asegúrate de tener a mano alguna fuente de azúcar en tu automóvil en caso de sufrir un nivel de azúcar bajo mientras conduces. Si sientes que tienes un nivel de azúcar bajo, detente en la banquina, en un lugar seguro, y trata la hipoglicemia y sólo sigue conduciendo si los síntomas desaparecen. También debes controlar el nivel de azúcar en la sangre antes de llevar a cabo actividades en las cuales un descenso en el nivel de azúcar puede ser peligroso, como por ejemplo esquiar, nadar, o escalar rocas.

Saber reconocer los síntomas de hipoglucemia y hacerlos volver a niveles normales es una parte importante del cuidado de la diabetes. Controlar los niveles de azúcar en sangre y registrar los niveles bajos te ayudará tanto a ti como al equipo de atención a mantener el azúcar en sangre a niveles saludables.

Revisado por: Steven Dowshen, MD
Fecha de revisión: junio de 2013