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El virus del Nilo Occidental

(West Nile Virus)

Lo básico acerca del virus del Nilo Occidental

La mayoría de los mosquitos son simplemente molestos. Pero existe un pequeño porcentaje que transmite el virus del Nilo Occidental. Durante los últimos pocos años, el virus del Nilo Occidental se ha encontrado en animales, pájaros y seres humanos en todos los estados continentales de los Estados Unidos.

El virus del Nilo Occidental se transmite a los seres humanos mediante la picadura de los mosquitos que probablemente hayan recibido el virus al alimentarse de pájaros infectados. Las mascotas y cualquier otro animal también pueden infectarse con el virus del Nilo Occidental. Pero no puedes contagiarte del virus al tocar, o mediante otro contacto físico casual, personas o animales.

La mayoría de las personas tienen una probabilidad muy pequeña de enfermarse seriamente con el virus del Nilo Occidental. De hecho, es posible que una persona se infecte con el virus del Nilo Occidental y ni tan siquiera lo sepa. Esto sucede porque la mayoría de las personas que tienen el virus no tienen síntomas o tienen muy pocos. Un pequeño número de personas suelen tener síntomas similares a los que produce la gripe, como fiebre y dolor del cuerpo. Pero por lo general mejoran rápidamente.

El Centro para el control y la prevención de las enfermedades cree que, después de ser infectada, una persona se vuelve inmune y no volverá a enfermarse con este virus nuevamente.

Sin embargo, un número pequeño de personas (menos del 1%) que están infectadas con el virus del Nilo Occidental se enferman seriamente. Por lo general, son personas mayores de 50 años que tienen un riesgo mayor de desarrollar una forma más grave de la infección, como la encefalitis o la meningitis.

Estas infecciones más graves pueden provocar enfermedades a largo plazo, daño cerebral y discapacidad permanente, y en casos excepcionales, incluso la muerte. Generalmente, los síntomas comienzan entre 3 y 14 días después de que una persona haya sido infectada.

Los casos graves de la infección del virus del Nilo Occidental causan síntomas como los siguientes:

  • fiebre alta
  • cuello y espalda muy rígidos (las personas no pueden doblar el cuello)
  • dolor de cabeza intenso
  • confusión o desorientación
  • debilidad muscular
  • convulsiones o ataques de epilepsia

Las personas que creen que tienen los síntomas del virus del Nilo Occidental deben consultar con un médico inmediatamente. El diagnóstico temprano de la infección suele mejorar las posibilidades de recuperación de la persona infectada.

Consejos para protegerte

Si bien es muy poco probable que te infectes con el virus del Nilo Occidental, de todas maneras, las picaduras de mosquitos son algo irritante. El Centro para el control y la prevención de las enfermedades aconseja que la gente se proteja de las picaduras de mosquitos utilizando un repelente especialmente en los momentos del día en los que los mosquitos están más activos, como durante el anochecer y el amanecer.

El Centro para el control y la prevención de las enfermedades aconseja el uso de repelentes de mosquitos que incluyan uno de los siguientes ingredientes:

  • DEET (N,N-Dietil-meta-toluamida): los que contengan entre 10% y 30% de DEET son los mejores
  • picaridina (KBR 3023)
  • aceite del eucalipto limón (para-mentano-3,8-diol o PMD)

Sigue las instrucciones del fabricante en cuanto a la aplicación del producto.

Vuelve a aplicar repelente de mosquitos de acuerdo a las indicaciones en la etiqueta del producto. La frecuencia con la que debes aplicar el repelente depende de cuánto DEET contenga el producto. No utilices una pantalla solar que contenga repelente de insectos. La pantalla solar debe aplicarse frecuentemente, mientras que el repelente de insectos no.

La Agencia de protección ambiental de los Estados Unidos (EPA) ofrece los siguientes consejos al usar repelentes de insectos:

  • No utilices repelente de insectos sobre la piel que ya está cubierta por ropa.
  • No rocíes el producto directamente sobre la cara (primero, aplica el repelente en aerosol sobre las manos y luego pásatelo por la cara) y no utilices repelente en los ojos o la boca.
  • Si no estarás más afuera, lávate para quitarte el repelente.
  • No utilices repelente en zonas de la piel en las que tengas irritación o cortes.
  • Deja de usar repelente si te produce picazón o cualquier otra reacción alérgica. Si esto sucede, lávate y llama al médico.
  • No permitas que los niños pequeños toquen el repelente.

También puedes tomar las siguientes precauciones para evitar las picaduras de mosquitos y el virus del Nilo Occidental:

  • Usa camisas de mangas largas y pantalones largos que cubran toda la piel. En este momento es posible comprar ropa que se ha tratado con repelente de insectos, llamado "permetrina". (Este repelente es para uso exclusivo en ropa y no debe aplicarse directamente sobre la piel). Los fabricantes indican que el repelente permanece en la ropa aún después de lavarla varias veces.
  • No te quedes cerca de estanques o de otras acumulaciones de agua estancada como bocas de tormenta o piletas; son un terreno de cultivo común para los mosquitos.
  • Elimina todas las fuentes de reproducción de mosquitos, vaciando el agua estancada en macetas, cubetas, neumáticos viejos, etc.
  • Si encuentras un pájaro muerto, no lo toques ni intentes moverlo. Avísale a tus padres para que puedan ponerse en contacto con el departamento de salud local en forma inmediata.

Revisado por: Mary L. Gavin, MD
Fecha de revisión: agosto de 2012