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Trastornos de la articulación temporomandibular

(TMJ Disorders)

Durante aproximadamente 3 años, Sally escuchó un chasquido cada vez que abría la boca. No le dolía; por lo tanto, no se preocupó. Pero después los costados de la cara de Sally comenzaron a dolerle. Comenzó a tener dolores de cabeza fuertes y problemas al masticar o abrir la boca.

Cuando el dolor empeoró, Sally y sus padres hablaron con el médico de la familia. El médico derivó a Sally y sus padres a un dentista de la zona que se especializa en problemas de las mandíbulas. Después de examinar a Sally y hacerle preguntas, el especialista le dijo a Sally que tenía una afección de la articulación temporomandibular (TMJ).

¿Qué son las afecciones de la articulación temporomandibular (TMJ)?

Las afecciones TMJ son problemas médicos de la articulación temporomandibular (TMJ), la articulación que conecta la mandíbula inferior con el cráneo. Estos problemas pueden causar dolor, dificultad para masticar u otros problemas.

Es posible sentir las articulaciones temporomandibulares colocando los dedos directamente delante de los oídos y abriendo la boca. Lo que sientes son las puntas redondeadas de la mandíbula inferior que se mueven dentro de la articulación del hueso temporal (esa es la parte del cráneo que contiene el oído interno y la sien).

Las afecciones de la articulación temporomandibular (TMJ) pueden afectar a personas de cualquier edad. Muchos de los afectados con afecciones TMJ son predomina mujeres jóvenes.

¿Cuáles son las señales y síntomas?

Existe una gran variedad de tipos de afecciones TMJ. Por lo tanto hay muchos síntomas. Algunos de los signos más comunes de las afecciones TMJ son los siguientes:

  • Dolor en los músculos faciales, en las articulaciones de la mandíbula o alrededor de los oídos. Algunas personas también sienten dolor en el cuello y los hombros, especialmente cuando caminan, mastican o bostezan. En algunas ocasiones las personas que sufren de afecciones TMJ pueden tener espasmos musculares.
  • Al abrir o cerrar la boca se producen sonidos. (Algunas personas escuchan estos sonidos pero no tienen otros síntomas. Cuando ese es el caso, es posible que no tengan TMJ).
  • Dificultad para masticar o morder.
  • Dolor de cabeza, mareos, dolor de oídos, pérdida de la audición y zumbido en los oídos.
  • Dificultad para abrir la boca completamente o "trabado" de la mandíbula. Es posible que la mandíbula se quede abierta o permanezca cerrada.

¿Qué causa las afecciones de la articulación temporomandibular?

No es claro qué causa la afección TMJ, pero hay varias cosas que contribuyen al problema.

Apretar o rechinar los dientes puede hacer más probable el desarrollo de un TMJ. Cuando la articulación está sobrecargada, el disco se gasta o desplaza. Apretar o rechinar los dientes también puede modificar la manera en la que los dientes están alineados, y suele afectar los músculos que usamos para masticar. A veces las personas no se dan cuenta de que están apretando o rechinando los dientes ya que pueden hacerlo mientras duermen.

El estrés puede generar síntomas de TMJ haciendo que la gente apriete o rechine los dientes o tense los músculos de las mandíbulas.

Las afecciones TMJ son más frecuentes en personas con otros problemas dentales (como una mala mordida), problemas en la articulación (como artritis), problemas musculares o una historia de lesiones en la mandíbula y el rostro.

¿Cómo se diagnostican las afecciones TMJ?

Si tienes síntomas de una afección TMJ, díselo al dentista. Cuanto antes diagnostiques y trates la afección TMJ mejor.

Tu dentista te hará preguntas y te examinará. Tu médico realizará pruebas por imágenes como rayos X, tomografías computadas o una resonancia magnética, con el fin de ver si tienes una afección TMJ.

Tratamiento de las afecciones TMJ

Si tienes una afección TMJ, es posible que el dolor desparezca solo en unos pocos días. Mientras tanto, come alimentos blandos.

Evita hacer cosas que agraven la afección TMJ o los músculos de la cara, como por ejemplo masticar goma de mascar, apretar o rechinar los dientes, o abrir la boca más de lo normal cuando bostezas. Aplicar compresas frías o calientes a los costados de la cara suele aliviar el dolor.

Si el dolor es intenso o no desaparece solo, consulta con un médico o un dentista inmediatamente.

Si la mandíbula te queda trabada, ya sea abierta o cerrada, dirígete a la sala de emergencias. Los médicos podrán manipular la mandíbula hasta que la puedas cerrar o abrir. (A veces, los médicos administran medicinas para mantener a los pacientes cómodos durante el procedimiento).

Algunos tratamientos pueden ayudar con las afecciones TMJ. Por ejemplo, si el dolor lo causa el apretar o rechinar los dientes, es posible que tu dentista te dé un protector para usar de noche con el fin de evitar que aprietes o rechines los dientes.

A veces los médicos prescriben medicamentos para aliviar el dolor y relajar los músculos. Y si la manera en la que muerdes contribuye a tu afección TMJ, tu dentista recomendará que uses aparatos fijos para solucionar el problema.

Ocasionalmente, cuando los síntomas no responden a otros tratamientos, es posible que se necesite una operación para reparar el tejido dañado de la articulación. Pero la mayoría de las personas no necesitan una operación para tratar la afección TMJ.

Qué puedes hacer

Mejora los problemas provenientes de la afección TMJ, reduciendo el estrés mediante la práctica de ejercicios de respiración y haciendo ejercicio físico. Además, trata de ser consciente de las veces que aprietas o rechinas los dientes.

Es posible que notes que tiendes a apretar o rechinar los dientes cuando te sientes bajo presión, como por ejemplo durante una prueba. Sin embargo, muchas personas aprietan y rechinan los dientes cuando no sienten estrés - como por ejemplo cuando se concentran mucho en una tarea o se esfuerzan mucho durante un ejercicio físico o un deporte. El primer paso para solucionar estos hábitos es estar consciente de ellos.

Tu dentista podrá darte más consejos sobre cómo evitar los síntomas de las afecciones TMJ.

Revisado por: Kenneth H. Hirsch, DDS
Fecha de revisión: octubre de 2012