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Escoliosis

La columna vertebral de cada persona presenta una curvatura. Cierto nivel de curvatura es esencial para que la persona mantenga el equilibrio, se mueva y camine correctamente. Pero 3 de cada 100 personas tienen escoliosis, una afección que hace que la columna se curve lateralmente.

Nadie sabe cuál es la causa de la forma más común de la escoliosis: la escoliosis idiopática. Como esta afección puede ser hereditaria, es posible que un niño con escoliosis tenga familiares que también la padecen. Las niñas tienen una tendencia mayor a desarrollar casos graves de curvatura de la columna vertebral que los niños.

La escoliosis se puede desarrollar muy gradualmente y, en la mayoría de los casos, no se diagnostica hasta que el niño tiene entre 10 y 14 años. La mayor parte de los casos de escoliosis no requiere tratamiento y, aun cuando éste sea necesario, los niños suelen retomar una vida activa después del tratamiento.

¿Qué es la escoliosis?

En la escoliosis, la columna vertebral tiene una curvatura anormal en forma de "C" o de "S". En la mayoría de los casos de escoliosis no se sabe cuál es la causa subyacente. Cuando esta curvatura es importante, puede ser visible y causar molestias. Cuando la curvatura es muy grave, puede desencadenar otros problemas de salud, que quizás afecten los pulmones, el corazón y las articulaciones, y es posible que cause dolor.

Radiografia escoliosis

En la mayoría de los casos, la escoliosis es lo suficientemente leve como para que la vida de un niño no se vea afectada y no requiera tratamiento médico. Pero en los casos más avanzados, los médicos indicarán que el niño use un corsé ortopédico o se someta a una cirugía para corregir el problema.

El diagnóstico de la escoliosis

En algunos niños, la escoliosis se manifiesta de manera visible. A veces, la curvatura de la columna vertebral es evidente: las costillas sobresalen o uno de los omóplatos está más arriba que el otro. Otras veces, el problema no es tan obvio. Y como la escoliosis no duele o no ocurre de repente, no suele ser fácil diagnosticarla.

En algunas escuelas de los Estados Unidos, se somete a los niños a pruebas de escoliosis. Pero el diagnóstico más preciso es el que hace el médico. Los médicos observan si los niños tienen escoliosis durante las visitas de control, especialmente durante el período de crecimiento rápido que experimentan antes de la pubertad.

El tratamiento de la escoliosis

En la mayoría de los casos, la escoliosis no requiere ningún tipo de tratamiento médico. El médico simplemente revisa regularmente la columna vertebral del niño, para asegurarse de que la curvatura no esté aumentando.

Si su hijo necesita un tratamiento médico, es probable que el médico recomiende hacer radiografías para poder ver claramente la columna. También es posible que le sugiera ver a un ortopedista, un médico especialista en el tratamiento de afecciones relacionadas con los huesos.

El ortopedista podría mencionar el ángulo de Cobb, un método de medición en grados de la curvatura de la columna. La cantidad de grados ayuda al médico a decidir sobre el tipo de tratamiento que se necesita. Por lo general, una curvatura de 10 a 15 grados no requiere ningún tratamiento, excepto chequeos regulares hasta que el niño alcance la maduración y el desarrollo propios de la pubertad (en general, la curvatura de la columna no empeora después de esta etapa).

Si la curvatura tiene entre 20 y 40 grados, el ortopedista recomendará el uso de un corsé ortopédico. 

El ejercicio físico, el tratamiento de un quiropráctico, u otros tratamientos alternativos para tratar la escoliosis no le harán daño a su hijo, pero no sabemos qué tanto evitan el progreso de las curvaturas, o mejoran las curvaturas, dado que no existen estudios de investigación en este campo. Sólo cuando contemos con mejores estudios de un gran número de pacientes, seremos capaces de recomendarlos a todos los pacientes. Pregúntele a su médico si estos métodos podrían ser beneficiosos para su hijo.

Corsé ortopédico y cirugía

Alrededor de un 20% de los niños con escoliosis tienen que usar un corsé ortopédico, que actúa como un aparato de sujeción para prevenir el aumento de la curvatura de la columna. El corsé no enderezará la columna pero, si es eficaz, permitirá que la curvatura no aumente más de 5 ó 10 grados, de modo de evitar la cirugía. Recientemente se han publicado artículos de investigación donde se prueba la eficacia del uso de un corsé ortopédico en adolescentes con curvatura de entre 25 y 40 grados. Esto significa que el uso de un corsé ortopédico es más efectivo que simplemente controlar la evolución de la curvatura o hacer ejercicio físico para la escoliosis.

Existen varios tipos de corsés ortopédicos, que suelen fabricarse con materiales livianos y se pueden usar debajo de la ropa. Algunos se usan entre 18 y 20 horas por día; otros, sólo de noche.

Se utilizan varios tipos de corsés y la elección del ortopedista se hará en función del niño, la ubicación de la curvatura y su gravedad. El tipo de corsé ortopédico más común es el TLSO (sigla en inglés de thoracic-lumbar-sacral-orthosis). Éste es un corsé de bajo perfil, lo que significa que llega hasta por debajo de los brazos.

Éstos son algunos ejemplos de corsés TLSO:

  • Chaleco Wilmington. Este corsé se desarrolló en el Alfred I. duPont Hospital for Children en Wilmington, Delaware. Es liviano y se puede usar como mínimo entre 18 y 20 horas por día.
  • Corsé Boston. Este corsé es probablemente el más utilizado. Está hecho de un armazón rígido con un interior de espuma y material acolchado ajustable.
  • Corsé Charleston. Solamente se usa para dormir.

A veces, y aun con un corsé, la cirugía es inevitable si se quiere corregir la curvatura de la columna. En general, los corsés evitan la cirugía en un 60-70% de los casos. Cuanto más tiempo el niño usa el corsé, más probabilidades habrá de evitar una cirugía.

De ser necesaria una operación, el cirujano ortopédico llevará a cabo un procedimiento que corregirá la curvatura y hará que las vértebras de la columna que están separadas en el lugar de la curvatura pasen a formar una pieza sólida. Esto se denomina fusión de la columna vertebral, y ayuda a prevenir una mayor curvatura lateral de la columna. El cirujano también utiliza barras, ganchos y alambres metálicos para corregir la columna y mantenerla derecha hasta que los trozos de huesos se fusionen con las vértebras.

La operación suele durar entre 4 y 6 horas. No es necesario que el niño use un corsé o un yeso después de la cirugía, dado que las barras metálicas sostienen la columna mientras se cura. El niño regresa a su casa alrededor 4 o 5 días después y debería poder realizar sus actividades habituales (caminar, vestirse, subir escaleras, etc.) de inmediato. El niño tal vez necesite tomarse un mes sin ir al colegio para recuperarse de los dolores de la cirugía y recobrar fuerzas, y 3 o 4 meses más tarde puede participar en muchas de sus actividades habituales. Entre 6 y 12 meses después, el niño puede retomar casi todas sus actividades.

Típicamente, 6 o 12 meses después, los huesos se han fusionado completamente. Aunque la zona donde se colocaron las barras está "más rígida" que antes, éstas casi no limitan los movimientos y el niño podrá agacharse y moverse en cualquier dirección. Las barras permanecen en la columna del paciente simplemente porque retirarlas significaría llevar a cabo otra operación, lo cual no es necesario.

Con un tratamiento adecuado –ya sea mediante la observación, una cirugía, o utilizando un corsé– prácticamente todos los niños con escoliosis pueden llevar una vida activa y normal.

Revisado por: Suken A. Shah, MD
Fecha de revisión: abril de 2016

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Nota: Toda la información incluída en este material tiene propósitos educacionales solamente. Si necesita servicios para diagnóstico o tratamiento, tenga a bien consultar con su médico de cabecera.

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