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Esclerosis múltiple

¿Qué es la esclerosis múltiple?

Lo más probable es que ya sepas que los nervios trasmiten mensajes por todo tu cuerpo. Por eso, si te das un golpe en un dedo del pie, los nervios del pie le trasmitirán al cerebro el mensaje de "¡Ay, qué dolor!" Y esos nervios también enviarán señales que indicarán a tus músculos qué es lo que deben hacer cuando quieras caminar o correr.

Cuando alguien padece una esclerosis múltiple, se producen obstrucciones o bloqueos en esas vías de trasmisión, y los mensajes no llegan al cerebro como deberían llegar.

Esto crea problemas como los siguientes:

  • problemas en la vista
  • cansancio extremo o debilidad
  • dificultad para caminar o problemas de equilibrio y/o de coordinación
  • adormecimiento, insensibilidad o el tipo de hormigueo que se experimenta cuando se te duermen los pies
  • problemas de memoria

La esclerosis múltiple es una enfermedad que padecen mayormente los adultos y que se suele diagnosticar en pacientes de entre 20 y 50 años de edad. Es más frecuente en las mujeres que en los hombres.

Si conoces a personas que padecen esta enfermedad, lo más probable es que te interese saber cómo los afecta. La esclerosis múltiple tiende a empeorar lentamente con el paso del tiempo, pero la mayoría de las personas que la padecen presentan síntomas leves y viven tantos años como quienes no la padecen.

Hablemos sobre qué es lo que provoca esta obstrucción en la trasmisión de las señales. Cuando una persona padece una esclerosis múltiple, su sistema inmunitario (que suele combatir los gérmenes) ataca los nervios del cerebro y de la médula espinal. Este ataque deteriora una capa de tejido denominada "mielina", que rodea y protege los nervios.

Cuando se deteriora la mielina, se forman cicatrices. El término "esclerosis" proviene de una palabra del griego clásico que se utilizaba para designar el proceso de cicatrización o endurecimiento. Y esas cicatrices actúan como baches en una carretera, generando un difícil recorrido en la transmisión de señales entre el cerebro y el resto del cuerpo.

Cuando la trasmisión de señales se hace más lenta o se obstruye, la gente afectada por una esclerosis múltiple experimenta uno o varios síntomas, como problemas en la vista o sensación de inestabilidad. Los síntomas variarán en función de qué nervios estén afectados

Tipos de esclerosis múltiple

Existen cuatro categorías distintas de esclerosis múltiple:

  1. Síndrome clínicamente aislado: se trata del primer ataque de una enfermedad que podría ser una esclerosis múltiple, pero antes de que la persona haya recibido un diagnóstico de esta enfermedad. Puede haber problemas en los nervios de los ojos (denominados neuritis óptica), en el tronco encefálico o en la médula espinal (mielitis trasversa).
  2. Con recaídas y remisiones (o intermitente): se trata del tipo más habitual de esclerosis múltiple, donde los síntomas desaparecen y vuelven a aparecer. Las personas con este tipo de enfermedad presentan crisis o reactivaciones de los síntomas. Después, los síntomas se reducen y/o desaparecen por completo, existiendo períodos de tiempo donde los pacientes no presentan ningún síntoma en absoluto (remisiones).
  3. Primaria-progresiva: las personas que padecen este tipo de esclerosis múltiple presentan síntomas constantes, que tienden a empeorar con el paso del tiempo.
  4. Secundaria progresiva: las personas que padecen este tipo de esclerosis múltiple empiezan con un período de remisiones y recaídas antes de que los síntomas empiecen a empeorar de forma gradual. Sin tratamiento, la mayoría de las personas que padecen una esclerosis múltiple con recaídas y remisiones acaba desarrollando una esclerosis múltiple secundaria y progresiva en menos de diez años.

¿Los niños pueden desarrollar una esclerosis múltiple?

La esclerosis múltiple es muy poco frecuente en los niños. Aproximadamente el 5% de todos los casos de esclerosis múltiple se diagnostica en la población infantil. Cuando esta enfermedad afecta a un niño tiende a avanzar más despacio que en los adultos.

Nadie sabe exactamente por qué ciertas personas desarrollan esta enfermedad. La esclerosis múltiple no es contagiosa, de modo que no te la puedes "pegar" de nadie que la padezca. Y tampoco es hereditaria. Esto significa que no se trasmite directamente de una generación a la siguiente, como el color de los ojos.

De todos modos, si un pariente tuyo cercano, como un padre o un hermano, padece esta enfermedad, tus probabilidades de desarrollarla serán mayores. Los científicos todavía están estudiando el porqué.

¿Cómo se diagnostica?

Cuando una persona empieza a experimentar lo que podrían ser los signos iniciales de una esclerosis múltiple, como problemas en la vista o de equilibrio, su médico le hará una entrevista detallada sobre sus antecedentes médicos, así como un examen físico completo. Puesto que no existe una prueba médica aislada que permita determinar si una persona padece o no una esclerosis múltiple, lo más probable es que el médico solicite diversas pruebas, como análisis de sangre, análisis del líquido cefalorraquídeo (que hay alrededor del cerebro y de la médula espinal) y técnicas de diagnóstico por imagen, como un escáner cerebral.

La resonancia magnética cerebral permite que el médico detecte en el cerebro y/o en la médula espinal cicatrices, ya que ofrece imágenes detalladas de estas áreas del cuerpo.

Otra prueba que se utiliza bastante a menudo para diagnosticar una esclerosis múltiple son los potenciales evocados (PE), que evalúan la cantidad de tiempo que tardan los nervios en responder. Si el tiempo de respuesta es más largo de lo normal, habrá un mayor riesgo de que las vías nerviosas estén lesionadas.

¿Cómo se trata?

En la actualidad, no existe ninguna cura conocida de la esclerosis múltiple, aunque hay medicamentos que ayudan a controlar los síntomas. Cuando tiene lugar una reactivación o una recaída, los esteroides reducen la inflamación y aceleran el proceso de recuperación. También se pueden administrar varios medicamentos para reducir la cantidad de recaídas y hacer más lento el avance de la enfermedad.

Las personas afectadas por esta enfermedad le pueden hacer frente con tratamientos de fisioterapia y/o de terapia ocupacional. Llevar una dieta equilibrada y hacer ejercicio con regularidad también son dos aspectos importantes en lo que respecta a la salud general y al bienestar.

Cómo ayudar a una persona que padece una esclerosis múltiple

Si una persona a quien quieres padece esta enfermedad, puedes apoyarla de muchas formas diferentes. Valorará mucho que la ayudes en cosas como abrirle las puertas. Y, si convives con ella, agradecerá mucho que no hagas ruido cuando descanse.

Cuando seas mayor, podrás ayudarla haciendo otro tipo de cosas, como ir a hacer las compras y desempeñar otras tareas domésticas. Pero, por encima de todo, a esa persona le gustará saber que eres comprensivo con ella y que estás dispuesto a ayudarla.

Fecha de revisión: enero de 2015

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Nota: Toda la información incluída en este material tiene propósitos educacionales solamente. Si necesita servicios para diagnóstico o tratamiento, tenga a bien consultar con su médico de cabecera.

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